樹木手記(38): 黃花・木棉

 
每年的二月尾至三月是大家欣賞黃花風鈴木的好時候。但除了黃花風鈴木外,大家熟識的木棉也是在同一時間開花。不知大家有沒有留意到除了開紅花的木棉外,我們間中會看到橙色甚至黃色的木棉花 (如在龍翔道近天馬苑及錦田公路近下高埔村)。究竟橙花或黃花木棉是否另一樹種?
 
木棉只有一種,不論是紅是黃亦是一樣,學名是Bombax ceiba。根據楊建軍等學者在 2015年發表的學術文章,證實紅和黃花木棉於樹種鑑辨的DNA段落相似度達99%。此外,除了花的顏色和大小有點差異外,紅和黃色花的木棉其他特徵亦大致相同。因此,結論是:「一種木棉,不同顏色」。
 
這結論當然又會引起另一問題:「為什麼會有不同顏色?」這方面暫沒有明確答案。研究人員嘗試從環境引致的基因變異來解釋。植物色素花色苷是形成花瓣顏色的主要元素,亦可因應化學結構的改善而出現不同顏色。加上花色苷有抗紫外線(UV)的功能,因此,學者初步相信是長於不同環境的木棉(如乾熱河谷和雨林等),長期受如紫外線等環境因素影響,產生天然變異進化出較合適的後代,最終在「物競天擇」的原則下保留下來。花色苷本身是紅、紫或藍色,要呈現黃色是否要與花黃素相互配合?那要留待更多的研究告訴我們了。
 
最後,木棉花開罷便是結果的時候。大自然中開花結果正是物種生生不息的表現,不同的樹種又會以不同方式傳播種子。木綿的種子附在白白的綿絮上,籍以隨風傳播,不用假手於人。木綿的綿絮亦曾用於代替綿花,特別是用於醫療上的用品如枕頭,因部分病人對綿花會敏感。有專科醫生(何的煒,2017)曾指出這是因為綿花中有不同的雜質、塵埃和霉菌等可致敏物質。至於木綿綿絮出現時亦是多種植物開花的時候(盾柱木、火熖木、風鈴木等),但一般人只能看到綿絮而不能看到花粉,故多把致敏的責任全推到綿絮身上。
 
木綿是重要的城市樹木資源,希望大家能從欣賞的角度去看待我們身邊的樹木,因為樹木每天都為我們默默地作出頁獻。
 
 
 
 
參考資料: 
1楊建軍,田向楠,伍建榕,鄭豔玲,田斌及馬煥成。2015. 紅花木棉與黃花木棉核糖體DNA分子系統發育研究。中南林業科技大學學報35(4),135-138
2. 何的煒醫生,2017. 木棉絮 真的與鼻敏感有關係嗎? https://www.drterrieho.com/single-post/木棉絮真的與鼻敏感有關係嗎
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